What good translation is “for”!

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Dear reader,

 “Latinos para Trump” read signs at the GOP Convention. Clearly it meant “Latinos for Trump” but it didn’t say that: Spanish para can mean “for” but it’s not the same “for” used to indicate support of a candidate. (An even more unfortunate version of the sign, also seen at the convention, was  “Hispanics para Trump” which didn’t even use the Spanish word for “Hispanics”: hispanos.)

Latinos-Hispanics para Trump

Scenes from the Republican Convention held in Cleveland, Jul. 18-21, 2016.

The preposition para mainly means “for the purpose of, in order to, to be used by.” Papel para fotocopiadora, “paper for  photocopier, photocopy paper”; vegetales para ensaladas, “vegetables for salads, salad greens.”

“Latinos para Trump” says something like “Latinos to be used by Trump.” It should read: Latinos por (or con) Trump.

(We’ll revisit por/para again in the near future.)

The mistranslation unintentionally said some other things, too: “This sign was not made by a Latino” or (more accurately) “was not created by a native Spanish speaker.” Even worse: “We don’t care about Latinos, we just want their votes.”

Poor translation is poison: it undermines your message; makes you look foolish; and sends adverse signals—the worst being, “We don’t care enough to do this right.”

Every time an organization assigns a translation to some employee who “speaks Spanish,” the result will almost certainly be unfortunate—and maybe deadly: imagine the translation of a safety warning!

Few of us would let our brother-in-law “who fools around with electrical stuff” do the wiring of our house. Or have the neighbor who once took a CPR course operate on our liver. But, in essence, that’s what’s routinely done with translation (and its spoken cousin, interpreting). These are professional, technical skills requiring training and experience, not something you can do just because you (sort of) know a second language—and not even just from being bilingual.

¡”Por” algo hay que traducir bien!

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Querida lectora o lector,

“Latinos para Trump” rezaban los carteles en la Convención del Partido Republicano esta última semana. Obviamente debería haber sido “Latinos por Trump” o “Latinos con Trump”. Quien confeccionó el cartel no se dio cuenta de que “para” no es la traducción correcta de la preposición for en la frase en inglés, Latinos for Trump. (Otra versión del cartel que se vio por ahí era más desatinada aun: “Hispanics para Trump”!)

Latinos-Hispanics para Trump

Escenas de la Convención del Partido Republicano de EEUU, celebrada en Cleveland, Ohio del 18 al 21 de julio 2016.

El significado principal de “para” es “a fin de, destinado a, para consumo o uso de”. Así decimos “papel para fotocopiadora” ó “vegetales para ensalada”. “Latinos para Trump” entonces, es como si se dijera, “Latinos a ser usados por Trump”.

Sin querer, el error comunicó otras cosas también: “Quien hizo este cartel no es latino” ó (mejor dicho) “no es hispanohablante nativo”. Peor aun: “No nos importan los latinos, sólo queremos sus votos”.

La mala traducción es veneno. Socava el mensaje de uno, lo hace quedar como tonto y transmite señales poco afortunadas—sobre todo esta: “Esto no nos importa lo suficiente como para hacerlo bien”.

Cada vez que una organización le asigna una tarea de traducción a algún empleado sin otro antecedente ni calificación que el de (presuntamente) “hablar español”, el resultado casi seguro será embarazoso o peor.  Incluso, tal vez, fatal: imagine sin más el caso de la traducción de un manual de seguridad.

¿Quién dejaría que su cuñado que “hace pinitos en cosas de electricidad” haga el cableado de su casa? ¿O que el vecino que una vez tomó un curso de primeros auxilios le opere al hígado? Sin embargo, es lo que se hace frecuentemente con la traducción (y su contraparte oral, la interpretación). Se trata de destrezas profesionales, técnicas, que exigen estudio, capacitación y experiencia. No es algo que se pueda hacer sólo porque uno “más o menos” sabe un segundo idioma—ni aun, siquiera, por el hecho de ser bilingüe.

¡Buenas palabras! Good words!  

Pablo

Copyright  ©2016 by Pablo J. Davis.  Se reservan todos los derechos. Una anterior versión de este ensayo apareció originalmente en la edición del 31 julio al 6 agosto 2016 de La Prensa Latina(Memphis, Tennessee), como la entrega número 191 de la columna semanal bilingüe “Misterios y Engimas de la Traducción/Mysteries and Enigmas of Translation”.  Pablo Julián Davis, PhD, CT es Traductor Certificado por la ATA (American Translators Association), inglés>español, e Intérprete Certificado por los Tribunales del Estado de Tennessee inglés<>español, además de entrenador en los campos de la traducción, interpretación y competencia transcultural. Es doctor en Historia de América Latina por la Universidad de Johns Hopkins, y actualmente candidato al Juris Doctor en la Facultad de Derecho de la Universidad de Memphis (mayo 2017).

The position must be filled

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Dear reader,

We’re about to see two political conventions whose result may not be foreordained. Many find this strange, even unthinkable. But it’s how conventions used to be—before they became blockbuster TV specials with lots of flash but no real drama.

A bilingual look at some words of the season:

Roman white toga

“Candidate” comes from the Roman custom of those seeking public office wearing a white (candidum) toga, symbolizing purity. It’s unclear if this would make apt electoral attire today.

Convention, from Latin convenire “to come together.” Spanish convención has been widely used for such gatherings for some time; in the early/mid 20th century it surpassed an older term still not entirely obsolete: asamblea (assembly).

“Convention” can also mean a broadly accepted custom, as when broadcasters say a show starts at “9PM/8PM Central” it’s understood 9PM means Eastern time. Spanish “Convengamos en que…” (Let’s agree that) uses this sense of “convention.”

Span. convenio, from the same Latin root, means “agreement” as in an international treaty or a legal settlement.

Candidate and  candidato go back to a Roman custom: aspirants to public office wore white togas. Lat. candidum meant “white, pure.” Engl. “candid” took French’s sense “frank, sincere.” Span. cándido takes up a different sense: “naïve.” Neither “candid” nor cándido generally spring to mind when thinking of politicians.

Nominee. This sense is old in English, from at least the 1680s. The Spanish equivalent: candidato, simply, or titular (el titular del partido Republicano, the Republican Party nominee). A quaint term is “standard-bearer” (“standard” a term for “flag”); Span. has an equivalent, abanderado.

Running. Candidates “run” for office (or “stand” in the UK). In Spanish se postulan or se presentan, which are both also ways of saying “to apply”—as for a job. The electorate is a strange employer, though, as it is forced to hire someone even if not satisfied with the applicants.

¡Buenas palabras! Good words!

Pablo

Copyright ©2016 by Pablo J. Davis.  All Rights Reserved. An earlier version of this essay originally appeared in the Jul. 17-23, 2016 edition of La Prensa Latina (Memphis, Tennessee) as number 189 in the weekly bilingual column, “Misterios y Engimas de la Traducción/Mysteries and Enigmas of Translation”.  Pablo Julián Davis, PhD, CT is an ATA (American Translators Association) Certified Translator, Engl>Span; a Tennessee State Courts Certified Interpreter, Engl<>Span; and an innovative trainer in the fields of translation, interpreting, and intercultural competency, with over 25 years experience. He holds the doctorate in Latin American History from The Johns Hopkins University, and is a Juris Doctor Candidate at the Cecil C. Humphreys School of Law, University of Memphis (May 2017).

Hay que contratar a alguien

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Querida lectora o lector,

Estamos a punto de ver dos convenciones poíticas cuyo resultado no está aún escrito. Para muchos esto es increíble, impensable. Pero es como solían ser las convenciones, antes de que devinieran grandes shows televisivos con mucho color pero sin drama. Una mirada bilingüe a algunos términos clave de la época:

Convención y convention (en inglés) vienen del latín convenire (juntarse). “Convención” desplazó, hará cosa de un siglo, a “asamblea” aunque este último término aún se usa.

Roman white toga

La palabra “candidato” viene de la costumbre romana de vestir los postulantes a cargos públicos toga blanca (candidum) que simbolizaba la pureza. No está claro si este atuendo sería apto para los candidatos poíticos hoy en día.

“Convención” también puede significar una costumbre general: por ejemplo, cuando la TV norteamericana anuncia que un show empieza a las “9, 8 Centro” se entiende que es a las 9:00 en la zona Este. “Convengamos en que…” recoge este sentido de “convenir”.

“Convenio” viene de la misma raíz en latín. Significa “acuerdo”, por ejemplo un tratado entre países, o la resolución de una disputa legal que evita ir a juicio.

Candidato y candidate aluden a la toga blanca vestida por los aspirantes a cargos públicos romanos: candidum significaba “blanco, puro”. Por influencia del francés, candid pasó a significar en inglés “franco, sincero”. En español, en cambio, “cándido” quiere decir “ingenuo”. Ni candid ni mucho menos “cándido” parecieran aplicarse demasiado a los políticos, particularmente los exitosos.

El titular o “candidato” que sale de la convención es el nominee en inglés, “quien fue nominado”. A veces se dice, pintoresca y un poco antiguadamente, “abanderado”. En inglés, de modo similar, existe el término standard-bearerstandard aquí significa “bandera, estandarte”.

Postularse o “presentarse” al cargo, se expresa en EEUU como to run (correr)—en inglés británico se dice to stand (pararse)—for election. El candidato se presenta para un puesto de trabajo. Pero el electorado es un extraño patrón: tiene que contratar a alguno de los postulantes, por más que no le convenza ninguno.

 ¡Buenas palabras! Good words!   

Copyright  ©2016 by Pablo J. Davis.  Se reservan todos los derechos. Una anterior versión de este ensayo apareció originalmente en la edición del 17 al 23 de julio de 2016 de La Prensa Latina(Memphis, Tennessee), como la entrega número 189 de la columna semanal bilingüe “Misterios y Engimas de la Traducción/Mysteries and Enigmas of Translation”.  Pablo Julián Davis, PhD, CT es Traductor Certificado por la ATA (American Translators Association), inglés>español, e Intérprete Certificado por los Tribunales del Estado de Tennessee inglés<>español, además de entrenador en los campos de la traducción, interpretación y competencia transcultural. Es doctor en Historia de América Latina por la Universidad de Johns Hopkins, y actualmente candidato al Juris Doctor en la Facultad de Derecho de la Universidad de Memphis (mayo 2017).

Of masks, minds, sinners, and the word “person”

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Dear reader,

What is it you and I, and everyone we know, are all examples of? So many words for it: “individuals,” “human beings,” “persons,” to name just a few. These are plurals; in the singular, each of us is an “individual,” a “human being,” or simply a “human,” or a “person.”  That last word may be the most common of all.persona máscara classic mask

“Person” has an interesting history: it’s believed to come from Latin persona, with a root sense of “to sound through”—reference is to an actor’s mask, possibly with some means of voice amplification, as with a horn. Persona, then, would have originally meant “role” or “character,” gradually acquiring the further sense of “person, individual.” Engl. “persona” still means an assumed role or personality.

Persona’s descendants are found throughout the Romance languages (Sp.. It. persona, Fr. personne which can also mean “nobody,” Port. pessoa, etc.), but also Ger. Person, Swed. person, and many others.

The Slavic languages use a wholly different word: Rus. chelovek (pronounced “chel-a-VYEK”) appears to derive from words for “mind, thought” and “time, eternity”—thus the word for “person” would mean something like “eternal mind,” a lovely and spiritual sense Plato no doubt would have savored. (Engl. “man” seems, likewise, cognate with “mind” and originally meant any human being.)

Depending on the context, a whole series of terms can be more or less equivalent to “person”: “citizen,”  “subject”, “taxpayer,” “voter,” “resident,” and “consumer,” to name just a few. Of course their connotations differ pretty dramatically. There is an assertion of rights implicit in “citizen” that’s not quite there in “consumer,” though the latter has legal rights too.

Then there is “souls” with all its mystery and sometimes pathos—think of a phrase like “the 1,517 souls that perished on the R.M.S. Titanic.”

A curious and fascinating word for “person” is pikadur in Guinea-Bissau Crioulo, a tongue with a strong Portuguese core plus West African elements. Pikadur is from Port. pecador (sinner). Pecado (sin) is related to the second syllable in “impeach” which originally meant “to find fault, to find sin.”  In this word for “person,” the hand of the Christian missionary is not hard to see!

Theology meets language: in Crioulo you may mean “person” but you’re saying “sinner”!

¡Buenas palabras! Good words!

Pablo

Copyright ©2016 by Pablo J. Davis.  All Rights Reserved. An earlier version of this essay originally appeared in the Jul. 8-14, 2016 edition of La Prensa Latina (Memphis, Tennessee) as number 188 in the weekly bilingual column, “Misterios y Engimas de la Traducción/Mysteries and Enigmas of Translation”.  Pablo Julián Davis, PhD, CT is an ATA (American Translators Association) Certified Translator, Engl>Span; a Tennessee State Courts Certified Interpreter, Engl<>Span; and an innovative trainer in the fields of translation, interpreting, and intercultural competency, with over 25 years experience. He holds the doctorate in Latin American History from The Johns Hopkins University, and is a Juris Doctor Candidate at the Cecil C. Humphreys School of Law, University of Memphis (May 2017).

Máscaras, mentes, pecadores y la palabra “persona”

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Querida lectora o lector,

¿Qué es lo que usted y yo y todos los que conocemos tenemos en común? Somos todos “individuos”, “seres humanos” o “humanos” a secas, “personas”. Esta última sería la más común. En inglés se dice person (el plural más usado, sin embargo, es people, que se pronuncia PI-pel).persona máscara classic mask

La historia de “persona” es interesante: se cree que viene de persona en latín, cuyo sentido raíz es “sonar a través de”—se refiere a la máscara del actor clásico, tal vez con medio de amplificación como el cuerno. Persona habría significado, primero, “rol” o “personaje” para luego adquirir el sentido de “persona, individuo”. En inglés aun se dice persona por rol o personalidad asumida.

Los descendientes de persona, del latín, son muchos en lengua romance: persona (ital.), personne (francés, donde también puede significar “nadie”), pessoa (port.). Pero también existen más allá: Person (alem.), person (sueco) y en otras muchas lenguas.

En la familia eslava la raíz es otra: chelovek en ruso (pronunciada “chel-a-VIEK”) parece tener las raíces “pensamiento, mente” y “tiempo, eternidad”—así, la palabra por “persona” significaría “mente eterna”, hermoso sentido espiritual que a Platón le hubiera encantado. (En inglés, de modo similar, man pareciera estar emparentada con mind, “mente” y antes significaba cualquier ser humano.)

De acuerdo al contexto, hay toda una serie de términos más o menos equivalentes a “persona”.  “Ciudadano”, “súbdito”, “contribuyente”, “vecino”, y “consumidor” son ejemplos. Claro, sus connotaciones difieren de modo dramático. Hay un reclamo de derechos implícito en el uso de “ciudadano” que está ausente en “consumidor”—si bien este último también tiene sus derechos.

¿Y la palabra “alma”? Con todo su misterios y a veces patetismo, es muy otra. Pensemos en una alusión a “las 1,517 almas que perecieron a bordo del Titanic”.

Otra voz curiosa con significado de “persona” es pikadur en el crioulo de Guinea-Bissau, lengua con fuerte núcleo portugués más elementos africanos occidentales. Su origen es pecador—en esta palabra está manifiesta la mano del misionero cristiano.

Es el encuentro de la lengua con la teología: en crioulo por más que pienses  “persona” dices “pecador”!

¡Buenas palabras! Good words!  

Pablo

Copyright  ©2016 by Pablo J. Davis.  Se reservan todos los derechos. Una anterior versión de este ensayo apareció originalmente en la edición del 8 al 14 de julio de 2016 de La Prensa Latina(Memphis, Tennessee), como la entrega número 188 de la columna semanal bilingüe “Misterios y Engimas de la Traducción/Mysteries and Enigmas of Translation”.  Pablo Julián Davis, PhD, CT es Traductor Certificado por la ATA (American Translators Association), inglés>español, e Intérprete Certificado por los Tribunales del Estado de Tennessee inglés<>español, además de entrenador en los campos de la traducción, interpretación y competencia transcultural. Es doctor en Historia de América Latina por la Universidad de Johns Hopkins, y actualmente candidato al Juris Doctor en la Facultad de Derecho de la Universidad de Memphis (mayo 2017).

 

The whole megillah

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Dear reader,

A friend was recently telling us about his first time on a plane: “Después la azafata nos explicó lo del cinturón, las salidas de emergencia y todo el rollo.” (Then the flight attendant explained about the seat belts, the emergency exits, and everything.)

megillahThe last phrase, y todo el rollo, is a common idiom in Spanish to refer to the whole of something, with a sense of thoroughness and detail. Colloquial English has equivalents including “the whole nine yards,” “the whole shootin’ match” and others.

Spanish rollo means roll (e.g. of paper). How is it that it can also mean  mean something like “the whole nine yards,” with the sense of completeness or tedium?

Before books became commonplace, documents were written on parchment arranged in rolls. The most famous of these was the Torah, the Hebrew Pentateuch (Genesis, Exodus, Leviticus, Numbers, and Deuteronomy) that is the origin and ancestor of what we know today as the Bible.

Here’s where a colloquial English expression, slightly outdated but still common, comes in: “the whole Megillah.” The phrase, carrying the same sense and tone of todo el rollo, undoubtedly arose among Yiddish speakers (as were nearly all Ashkenazi Jews, that is, those of European origin, as distinct from the Sephardim of Spanish and North African origin) using the deeply-familiar Hebrew word. The expression in Yiddish: gantse megillah.

The cartoon character “Magilla Gorilla” derives its name from the colloquial use of this word.

Megillah offers a fascinating case of a word whose origin is sacred and which takes on a colloquial meaning that is profane (in the strict sense of worldly, non-religious) and humorous.

¡Buenas palabras! … Good words!

Pablo J. Davis

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